Jean-Jacques Annaud: "Masacrando a otras especies, nos estamos acercando hacia una tragedia"

El lobo tibetano (Canis lupus chanco) aún recorre las estepas y áreas montañosas de Asia Central en busca de sus principales presas, la gacela de Mongolia, el caballo Przewalski y el ciervo. Sin duda, es un depredador poderoso y de imponente aspecto. ¿Pero qué tiene esta criatura para fascinar al cineasta Jean-Jacques Annaud?

Annaud es bien conocido por éxitos como Enemigo a las puertas (2001), Siete años en el Tíbet (1997) y El nombre de la rosa (1986), pero su especialidad más singular es el reflejo cinematográfico de la vida salvaje, tal y como ha demostrador en títulos como Dos hermanos (2004), El oso (1988) y la aventura prehistórica En busca del fuego (1981).

No es sorprendente, pues, que Annaud decidiese rodar un film sobre el lobo tibetano, El último lobo (2015), un alegato naturalista inspirado en la novela autobiográfica Tótem Lobo, publicada en 2004 por Jiang Rong.

Rong, que pasó casi un tercio de su vida escribiendo el libro, narra el viaje de iniciación de un "joven estudiante" de la capital enviado como maestro en una brigada de producción a Mongolia Interior para participar en "la civilización", requerida por las autoridades de la época de la Revolución Cultural para contribuir a sedentarizar a los nómadas. La novela sigue la transformación del joven en contacto con el pueblo mongol y los lobos. Fascinado por la sabiduría y la inteligencia de los primeros y la libertad de los segundos, el héroe termina poniendo en tela de juicio los fundamentos del régimen chino. Cuento naturalista o diatriba política disfrazada de fábula, homenaje ardiente a la naturaleza y crítica de la política medioambiental de China, este texto contundente de más de 600 páginas, incluye increíbles historias de batallas, referencias históricas y épicas aventuras, ha cautivado a todos los públicos, a los incondicionales de Stendhal, cuyos escritos tienen clara influencia en el autor, a los amantes de los animales, a los historiadores ambientalistas y a los políticos.

Coproducido entre China y Francia, la adaptación cinematográfica tuvo una sólida carrera comercial. En la siguiente entrevista, Jean-Jacques Annaud comenta distintos aspectos de aquel rodaje y explica cuál fue su relación con el fascinante animal que protagoniza el film.

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¿Cómo surgió esta increíble aventura?

Todo comenzó con una delegación china que vino a mi encuentro en París. Primero debemos explicar que Tótem lobo fue un fenómeno literario impresionante en China. En 2004, la novela había escapado a la vigilancia de la censura. Escondido bajo un seudónimo, el autor era desconocido. Su historia autobiográfica tuvo lugar en una lejana provincia de Mongolia Interior, en 1967, en los primeros días de la Revolución Cultural. Aunque fue ignorada por las autoridades, esta historia ha despertado mucho interés. La iniciación de un chico de ciudad en un entorno rural y su descubrimiento de la vida nómada salvaje tendía, décadas más tarde, una resonancia especial en un país con terribles problemas ambientales y de contaminación...

La publicación del libro supuso una toma de conciencia general de estos riesgos ambientales...

El boca a boca en las redes sociales fue colosal. Tótem Lobo se convirtió en el éxito literario más grande en China desde el Libro Rojo de Mao. Los lectores han descubierto de paso la existencia de estas hermosas y puras regiones de Mongolia Interior, ahora amenazadas

Yo había oído hablar de este libro cuando fue publicado por primera vez en francés y había leído unas cuantas hojas, un poco a la manera de El nombre de la rosa, que leí hace años. Entonces me di cuenta de que los temas que se desarrollan en Tótem Lobo me eran familiares. El estudiante mandado al campo en 1967 me recordaba que yo mismo en ese año estaba descubriendo Camerún, experiencia que me valió para rodar La victoire en chantant, mi primera película. La idea de este "joven educado" enamorándose de esta improbable tierra de acogida, criando un lobo en secreto en medio de los rebaños de ovejas, no hacía sino recordar los temas arraigados en mi vida y mi trabajo... Entonces los que se convirtieron en mis productores y asociados se presentaron en mi oficina de Lincoln Street en París. Me ofrecieron adaptar la novela a la gran pantalla. Yo les recordé que había tenido problemas con las autoridades chinas. "China ha cambiado, dijeron. Y siendo pragmáticos: te necesitamos." Acepté la oferta de viajar a Beijing. Allí, descubrí que mis películas habían sido ampliamente difundidas en el país, habían encontrado su lugar en la pequeña cuota para las producciones extranjeras. En una paradoja deliciosa: mi película más vista allí era El amante, que sigue prohibida.

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¿El viaje fue oficial o secreto?

Cuando me bajé del avión en Beijing, me invitaron al Ayuntamiento para desayunar con el alcalde. Un "fan" del libro, muy preocupado por el descenso del turismo en su ciudad a causa de la niebla de la contaminación. Salí esa misma noche para Mongolia, acompañado por Jiang Rong, autor del libro y admirador de Stendhal, su hermana, que trabaja para una gran empresa americana, el marido de ésta, famoso economista de extrañas ideas, y un compañero de Jiang Rong que había compartido la experiencia y se había convertido en "el pintor de Mongolia", admirador de Millet, Corot, y de la Escuela de Barbizon. También el jefe de la cadena de TV de Beijing con su esposa, ex-bailarina. Una estancia de tres semanas en la escena de la historia, a los pies de la montaña donde se encontró el pequeño lobo, en las orillas del lago helado donde los caballos se ahogaron y en los campos donde están los agricultores que no han olvidado el caso. Se nos unió un director de fotografía de la profunda estepa nativa y su novia, que es una estrella del pop.

Nos reímos, bebimos leche de yegua fermentada con alcohol y eso cimentó una gran amistad. Y al final de cada comida todos hablábamos de la indispensables medidas que se deben tomar en China para preservar sus espacios naturales y su fauna.

Visto desde Francia, ese parece un discurso bastante inconcebible...

Me encontré con un grupo un poco inusual, pero después de todo, representativo de ese cambio de opinión que se estaba produciendo en estos años. Los habitantes de las ciudades se asfixian, no puede salir sin una máscara. Deben usar el GPS del móvil para encontrar un edificio. Sus hijos se ven privados de las actividades al aire libre por miedo a las enfermedades pulmonares.

La gente del campo se envenena con regularidad por el agua contaminada o son expulsados de sus tierras por la invasión de hormigón. Todo esto se ve a diario en las cadenas de televisión del país. No les preocupa aparentar, les preocupa sobrevivir. Así que, sí, China se sabe obligada a cambiar.

Aunque las nuevas directrices intentan bloquear "la información negativa antipatriótica". Pero no es igual cuando vives allí y hablas con la población. Descubrí un país y un pueblo que no es el que me imaginaba. Fui recibido con gran cordialidad, mis actores y mi equipo fueron realmente afectuosos conmigo. Trabajé con una libertad increíble. No tengo ninguna duda de que he disfrutado de una posición privilegiada. Pero lo que me gustó es que también hubo una franqueza refrescante. Por ejemplo, cuando me dijeron en la primera cena: "Lo que haces tú, aquí, no sabemos hacerlo. Todavía no. Así que vamos a ver cómo lo haces y cuando lo hayamos entendido bien, ya no nos harás falta." Y todo el mundo levantó el vaso y se rieron. ¡Salud!

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Esta libertad que mencionas probablemente se explica por el hecho de que muchas de tus películas se han visto en China. Pero ¿por qué crees que se ha manifestado concretamente en este rodaje?

Normalmente hace falta esperar muchos meses para que la Oficina de Cine de luz verde a un proyecto. El nuestro fue escrito en Francia por Alain Godard. Lo terminé en Beijing después de su desaparición. El día después de presentar el texto a China Film Group, recibí un comentario de la productora como pasa con los estudios americanos, pero con toda la amabilidad oriental. Tres escenas parecían ser un problema. Envié una carta ofreciendo que me dejaran rodarlas y que las juzgaran después. La propuesta fue aceptada. Las escenas están en la película, tal como las escribimos. Sin embargo la aparición fugaz de un pecho de una pastora fue reportado como que podía perturbar el pudor chino. Sustituimos esos dos segundos incriminados por otro plano más respetuoso de la anatomía de las jóvenes campesinas. También quitamos algunas palabras de diálogo. Puede ser un milagro de la censura, no lo sé.

¿Cuántos erais en el set?

480 técnicos, 200 caballos, casi mil ovejas, 25 lobos y cincuenta entrenadores e instructores que trabajaban con ellos... También guardias armados, algunos agricultores que querían "pedir prestados" algunos de los lobos para que éstos se apareasen con sus perros...

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Llegamos a las verdaderas estrellas de esta película: ¿cómo fue el nacimiento y primeros pasos de los cachorros...?

Aplicamos el mismo proceso que para El oso y comenzamos desde muy pequeños. Durante el entrenamiento de mis plantígrados en aquel momento, tuve tiempo para rodar El nombre de la rosa.

Mientras nuestros lobos se convertían en adultos, rodé Oro negro. La producción china ha financiado la preparación aceptando que tres años serían necesarios antes de conseguir la primera imagen... Se adquirieron cachorros de lobo, se les dejó crecer en un entorno especialmente diseñado bajo supervisión constante. Conozco poco productores que hubieran tenido el coraje de dar ese salto a lo desconocido. Nos embarcamos en la aventura con unos de los más famosos entrenadores caninos del mundo, el canadiense Andrew Simpson, que se estableció en Beijing durante tres años.

Después del rodaje, Andrew obtuvo permiso especial para llevarse con él a los animales que había entrenado y visto crecer, se habían convertido casi en sus hijos.

La manada ahora vive en las estribaciones de las Montañas Rocosas, en el área de Calgary. Andrew me cuenta que los lobos esperan cada mañana ver venir a los camiones del rodajes.

Me imagino que la infraestructura en torno a estos animales era colosal

Para alojar a los lobos, construimos cinco bases, así como camiones especiales para el transporte entre los diferentes lugares de trabajo. Como todos los animales salvajes, los lobos sufren estrés si viajan más de 20 kilómetros de distancia. Cerca de cada zona de rodaje, había una base que ocupaba un poco más de una hectárea, rodeada por una empalizada de cuatro metros de altura, enterrada cinco metros de profundidad: ¡los lobos son cavadores formidables! Estos dispositivos requieren seguridad, agua, electricidad, calefacción y comida. Fueron los mayores costes del presupuesto de la película...

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¿Cómo hicieron que los lobos y los caballos corrieran en paralelo sin que atacaran?

Los lobos aman la carne de caballo y los caballos no tienen ningún deseo de servirles de comida. Estas escenas eran muy complicadas y muy peligrosas porque estábamos filmando en quads por la noche en medio de una tormenta de nieve... Andrew Simpson, entrenador jefe, nunca habría dejado que sus animales corrieran los riesgos que nosotros corrimos...

¿Cómo fue el trabajo en el día a día?

Una tierna pesadilla. El lobo es un animal salvaje, siempre alerta. Sólo obedece a su líder de manada, que obedece al entrenador cuando está de acuerdo con lo que le piden. No dejan que te acerques. No los puedes limpiar si les da por revolcarse por el barro o por el estiércol.

Había que esperar durante horas, a veces días, que él "sintiera" una escena. Había que estar preparados para arrancar cuando el "rey" decidía ponerse en marcha. Teníamos dos grupos, uno particularmente desalentador. El primer grupo fue adquirido con una semana después de nacer. No confundieron nunca a los entrenadores con sus verdaderos padres. No hemos podido domesticarlos prácticamente. Lo que en realidad es un activo para la película.

Otra trampa: todos los lobos en el mundo, nacen entre mediados de marzo y principios de abril. Nosotros tuvimos que crear nuestro plan de trabajo adaptándonos a esa realidad. Interrumpimos el rodaje muchas veces para dejar crecer a nuestro joven protagonista. Otro beneficio para la película a decir la verdad: el color del paisaje típico de la estepa va cambiando a la vez con su desarrollo.

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¿Cuál es su visión como director de estos actores tan particulares?

Los actores principales son a menudo incontrolables, desconcertantes, fascinantes, emotivos. A veces, adorables, como nuestro líder de la manada, el rey "Cloudy", a quien le confiamos el papel principal. Él decidió que yo era su amigo y me dejaba acariciarlo.

Todas las mañanas tenía que darme un beso y teníamos una larga y tumultuosa sesión de lametazos. Este raro privilegio me valió un equipo de anoraks lacerados y heridas sangrientas.

La reina "Silver", su esposa, generalmente terminaba nuestras efusivas sesiones matinales tirando de mis pantalones y revolviéndome el pelo. Mi asistente, personal y de guión Laurence, se dio cuenta muy tarde de que "Cloudy" no se llamaba "Claudie".

¿Cómo fue la relación con Cloudy?

Yo era el único, junto con su entrenador, que podía acercarse. Increíble ya que, según el mismo Andrew, fue inesperado e inexplicable. Tan pronto como nos presentaron, él que venía de asumir el poder en la joven manada, vino arrastrándose hacia mí, la cola entre las piernas, con una mirada infinitamente dulce... Él me olfateó y luego se acostó de espaldas. Andrew me sugirió que le acariciara...

Cloudy me lamió un poco la mano y corrió a unirse con los demás. Se frotó con cada uno para pasarles mi olor. Día tras día comenzó la misma rutina, pero cada vez menos vasallo y más como un amigo. Nunca aceptó trabajar sin el abrazo matinal...

¿Es decir?

Todos los días tenía que cruzar la valla electrificada, entrar en su territorio, esperar hasta que viniera a buscarme. Luego, se ponía de pie sobre sus patas traseras, las delanteras en mis hombros y comenzaba el lavado. La sesión duraba alrededor de cinco minutos. El equipo con paciencia en silencio junto a las cámaras. Mi asistente esperaba con una caja de Kleenex, una botella de agua de lava, desinfectante y mis gafas. Hacia el final del rodaje llegó el clímax. Cloudy reinventó el beso francés, metiendo su interminable lengua dentro de mi boca. Andrew me explicó que los lobos regurgitan para alimentar a sus crías... Toda una señal de afecto.

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Quiero entender esta relación con el lobo pero aún así, sigue siendo en el fondo una criatura salvaje y peligrosa...

No hay pasión sin riesgos. Estaba haciendo un trabajo emocionante.

¿No había ansiedad en algunos momentos?

Preparando la película, me despertaba sudando muchas noches diciendo: "Pero ¿cómo me voy a rodar estas escenas de persecución entre los lobos y los caballos?" En el papel, puede ser un gran momento del cine aunque lógicamente inviable. Sin embargo, rodamos esa escena, colgando de quads a ras de suelo en medio de la tormenta de nieve y de doscientos caballos cegados por la nieve.

También utilizaste drones...

Sí, porque el helicóptero en algunas escenas aéreas habría hecho volar la nieve en una orgía de decibelios y animales presos del pánico. El dron tiene la ventaja de ser silencioso. Nosotros pulverizamos uno durante la filmación de una de nuestras secuencias de caballos al galope. Vi la imagen empezar a girar y caer a peso muerto. Devastado, me apresuré al lugar del impacto. Los técnicos del aparato recuperaron la tarjeta de memoria. Y se reían porque las imágenes estaban intactas. Se fueron a su camión y trajeron un segundo avión no tripulado. Insistiendo en que rodáramos otra toma al día siguiente. Les agradecí mucho el detalle y la generosidad, antes de darme cuenta de que el precio de un segundo día de rodaje les reembolsaría el precio del dron roto.

Sumado a todo esto un importante elemento: ¡Los lobos y los caballos no son realmente amigos!

Para todas las escenas en las que las dos especies trabajan juntos, Andrew Simpson hizo construir pasillos delimitados donde los lobos y caballos se entrenaron por separado durante meses. En el momento de la filmación, los entrenadores de los lobos se vistieron de azul y trabajaron a caballo, junto con los cuidadores de los caballos también disfrazados. Luego todos fueron borrados en post-producción. Ambos equipos supervisaron a los caballos y a la manada para contribuir a un menor riesgo. Gran parte del presupuesto de efectos de la película se gastó en esta operación de borrado. Otros se utilizaron para añadir lobos filmados independientemente para las escenas donde la proximidad se consideró demasiado peligrosa.

¿No hubiera sido más fácil agregar estos lobos digitalmente en postproducción?

También utilizamos esta tecnología en como unos quince planos. El 100% digital da muy buenos resultados para los planos generales o los planos rápidos. La tecnología es infinitamente más compleja en los planos lentos y cortos más emocionales. Las imágenes generadas por ordenador, tienen un algo que espontáneamente evoca los dibujos animados. Esto ya no es el alma o el instinto de un actor ‒humano o animal‒ que se deja entrever, sino la idea del creador, que, más a menudo se inspira en los juegos o videos electrónicos de la vida cotidiana.

Otro componente importante de la película, que vuelve a uno de tus temas preferidos: el lugar de la tierra, los paisajes, una vez má, primordiales...

Los espacios vírgenes son uno de los materiales constitutivos de la película. El esplendor de la estepa es la "joya" inseparable del lobo de Mongolia, en sí un símbolo de la heroica y desesperada vida silvestre.

Masacrando a otras especies, nos estamos acercando hacia una tragedia. Estoy abrumado desde hace años por ese paciente suicidio que nuestra especie organiza. Jiang Rong, el autor de la novela, ha sido testigo de la devastadora ignorancia del medio ambiente que se vivió en su país en los años 60. Los errores cometidos en China a gran escala, por desgracia, se dan por todas partes. Yo estaba en Camerún en ese momento. Un bosque ancestral fue cortado y sustituido por plantaciones de cacao y piña, transformando los espacios liberados en pastizales para el ganado, inundando zonas para regar estos territorios recién conquistada para el monocultivo.

Copyright de texto e imágenes © China Film Co., Repérage, Beijing Forbidden City Co., Mars Films, Wild Bunch, China Movie Channel, Beijing Phoenix Entertainment Co., Chinavision Media Group, Groupe Herodiade, Loull Production. Cortesía de Vértigo Films. Reservados todos los derechos.

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