"Ensayos sobre la libertad y el poder", de Lord Acton

Lord Acton (1834-1902) no es un autor que haya resistido demasiado bien el paso del tiempo. Su fama hoy en día es escasa comparada con la que tuvo en vida y su nombre es poco conocido fuera del ámbito académico. Con la excepción de una frase que sí ha devenido célebre ("El poder corrompe, y el poder absoluto corrompe absolutamente"), sus aportaciones permanecen en una relativa oscuridad. Todo ello es de lamentar, pues se trata de una de las figuras fundamentales para entender la política y el pensamiento en la Inglaterra del siglo XIX.

Acton fue principalmente historiador, y tuvo una carrera pública no muy dilatada, pero sí notable teniendo en cuenta su condición de católico. Desempeñó un papel clave en el intento de conciliar la adhesión a las libertades modernas con la fe romana, lo que le trajo no pocos problemas. Esta dualidad no siempre bien avenida entre sus posiciones políticas y su religión condicionó en buena medida su pensamiento, y no es aventurado decir que le impidió alcanzar un mayor reconocimiento como exponente del liberalismo británico. Aún así, siempre fue respetado por sus pares y considerado un hombre de gran altura intelectual. Su amistad con el poderoso primer ministro William Gladstone da cuenta de ello.

Como historiador, su interés se centró en el estudio de los gobiernos libres, en las bases que sustentaban sus constituciones y en las causas que producían su decadencia. Este libro recoge una selección de sus ensayos más importantes a este respecto, ordenados según la época histórica tratada. Así, lord Acton reflexiona sobre el eterno problema de la libertad desde la antigüedad y el surgimiento del cristianismo, pasando por la Reforma y las guerras de religión, hasta las revoluciones modernas. Más allá de su explicable apego a su religión, en general se muestra razonable y, si no del todo imparcial, siempre sensato y nunca maniqueo. Su postura es favorable a la libertad, si bien carece del fervor ideológico que en su tiempo muchos correligionarios del partido de Gladstone exhibirían. Sus ideas sobre las diferencias entre católicos y protestantes en lo referente a la intolerancia con el disidente, aunque no están libres de sesgo, son interesantes y rompen con la visión estereotipada de otros. También son notables sus consideraciones respecto a la Revolución inglesa de 1688, sobre la que, no obstante su simpatía declarada, emite un juicio sereno y ponderado.

Pero, sin duda, sus contribuciones más destacadas se encuentran en los ensayos finales, en especial el dedicado a la Revolución americana y la constitución de Estados Unidos. Se trata de un escrito polémico que claramente se encuentra mediatizado por la situación política del momento y, como tal, presenta parcialidades obvias, pero su punto de vista es digno de estudio y consideración. El tema esencial de estos últimos ensayos es la tensión, reconocida desde mucho antes y no siempre bien resuelta, entre el principio mayoritario como fundamento de la democracia y la necesidad de proteger los derechos individuales.

Por último, es también magistral el ensayo final, que lleva por título "Nacionalidad". En él Acton acomete la tarea de diseccionar y analizar el fenómeno del nacionalismo, que había comenzado a florecer y propagarse en su época. Como hombre cosmopolita por educación y temperamento, y como liberal en política, Acton no puede ocultar sus temores hacia la nueva ideología que pronto dominaría toda Europa, y con visión profética previene contra sus peligros.

Como indiqué al principio, Acton no es demasiado conocido, y por ello es de desear que esta obra permita al lector español tener acceso a él y discutir sus ideas. No se puede negar que sus planteamientos no son excesivamente originales y que, en general, los temas sobre los que escribe han sido tratados en profundidad por pensadores de mayor calado. Sin embargo, su pensamiento es muy representativo de los dilemas y contradicciones del liberalismo europeo del siglo XIX, y en la medida en que sus análisis pudieran arrojar luz sobre los desafíos a los que su sociedad se enfrentaba, tal vez sean igualmente provechosos para nosotros, que somos en gran parte sus herederos.

ensayos sobre la libertad y el poder

Sinopsis

Presentación, traducción y edición de Paloma de la Nuez.

El presente volumen recoge fundamentalmente la selección de ensayos de Lord Acton que Gertrude Himmelfarb publicó en 1948 bajo el título Essays on Freedom and Power. Sin embargo, se han añadido otros que, a nuestro juicio, completan dicha selección y ayudan a comprender la visión de Lord Acton sobre el progreso de la libertad en la historia. Los ensayos aquí recogidos son los siguientes:

El Estudio de la Historia, conferencia pronunciada en Cambridge el 11 de junio de 1895. Publicada con el título A Lecture on the Study of History (Londres 1895). Reeditada en ActonLectures on Modern Story (ed. por John Figgis y Reginald Laurence, Londres 1906), pp. 1-28, 319-342; ActonEssays on Freedom and Power (ed. por Gertrude Himmelfarb, Illinois 1948), pp. 3-29, 399-428; ActonEssays in the Liberal Interpretation of History (ed. por William McNeill, Chicago 1967), pp. 300-359. En nuestra edición se han suprimido las abundantes notas, material no integrado en el texto y reunido por el Autor en vistas a una posterior elaboración.

Historia de la Libertad en la Antigüedad. Publicado originariamente, junto con "The History of Freedom in Christianity", con el título The History of Freedom in Antiquity and the History of Freedom in Christianity, Two Addresses delivered to the members of the Bridgnorth Institute at the Agricultural Hall, February 26, and May 28, 1877 (Bridgnorth: C. Edkins, Printer), pp, 11, 12. Reeditado en ActonHistory of Freedom and other Essays (ed. por John Figgis y Reginald Laurence, Londres 1907), pp. 1-60; Freedom and Power, cit., pp. 30-87; Liberal Interpretation of History, cit., pp. 243-299.

Historia de la Libertad en el Cristianismo. Mismas referencias que para el ensayo anterior.

Teoría Protestante de la Persecución. Publicado en Rambler, n.º 6 (marzo de 1862) con el título The Protestant Theory of Persecution, pp. 318-351; reeditado también en History of Freedom, cit., pp. 150-187 y en Freedom and Power, cit., pp. 88-127.

La Revolución Puritana, El Auge de los Whigs, La Revolución Inglesa, capítulos XI, XII y XIII, respectivamente, de ActonLectures on Modern History, cit. (no incluidos en la selección de G. Himmelfarb).

Causas Políticas de la Revolución Americana. Publicado en Rambler, 5 , 3.ª serie (mayo de 1961), pp. 17-61, con el título Political Causes of American Revolution; también en ActonFreedom and Power, cit., pp. 196-250; Acton, Essays on Church and State (ed. por Douglas Woodruff, Londres, 1952), pp. 291-338; The Liberal Interpretation of History, cit., pp. 41-94.

La Influencia de América. Capítulo II de ActonLectures on the French Revolution (ed. por John Figgs y Reginald Laurence, Londres 1910): "The Influence of America"; reed. en The Liberal Interpretation of History, cit., pp. 378-395 (no incluido en la selección de G. Himmelfarb).

La Expectación de la Revolución Francesa. Publicado en Rambler, 5, n/s (julio de 1861), pp. 190-213: Expectation of the French Revolution(no incluido en la selección de G. Himmelfarb).

La Democracia en Europa. Publicado en Quarterly Review 145 (enero de 1878), pp. 112-142, como recensión del libro de Thomas Erskine MayDemocracy in Europe: A History (Londres: Longmans, 1877); recogido también en History of Freedom, cit., 61-100, y Freedom and Power, pp. 128-165.

Nacionalidad. Publicado en Home and Foreign Review, 1 (julio de 1862), pp. 1-25; recogido también en History of Freedom, cit., pp. 270-300;Freedom and Power, cit., pp. 166-195; Liberal Interpretation of History, cit., pp. 131-159.

Completa el volumen una selección de Aforismos relacionados principalmente con los temas de la libertad y la influencia de las ideas en la historia. Se trata de anotaciones, sugerencias, apuntes redactados en forma provisional y reunidos en el inmenso legado inédito de Lord Acton, y que en gran parte han sido recogidos en Selected Writings of Lord Acton, magníficamente editados en 3 volúmenes por Liberty Fund (Indianápolis 1985). Los aforismos seleccionados se encuentran en las pp. 489-501, 643-647, del vol. 3.
Los textos publicados han sido tomados directamente de esta edición, con breves aclaraciones editoriales entre corchetes o en nota a pie de página.

Copyright del artículo © Antonio Mesa León. Reservados todos los derechos.

Copyright de imágenes y sinopsis © Unión Editorial. Reservados todos los derechos.

Antonio Mesa León

Antonio Mesa León (Sevilla, 1993). Graduado en Derecho y ADE (Universidad de Sevilla, 2016). Máster en Abogacía y LLM, IE Law School (Best Student Award y Dean´s List 2018).

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