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Las expediciones científicas tuvieron como objetivo, entre otros, la determinación de los límites y extensión de los continentes. Antonio de Ulloa y Jorge Juan, guardiamarinas españoles, reciben la misión de acompañar la Expedición de La Condamine. Ulloa, de regreso a España, propone al rey Fernando VI la creación de un Gabinete de Historia Natural, formado por minerales, animales e instrumentos que trajo de su viaje.

A mediados del siglo XVIII, Antonio de Ulloa poseía ya un más que sobresaliente bagaje científico: había formado parte junto con Jorge Juan de la expedición geodésica franco–española (1735– 1746) que, dirigida por La Condamine, tenía como objetivo efectuar la medición de un grado del meridiano terrestre en el ecuador y determinar así la forma de la Tierra.