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Amor neandertal

Al suroeste de Francia, en el yacimiento La Chapelle aux Saints, los paleontólogos descubrieron en 1908 unos restos cuidadosamente enterrados de un varón de entre 25 y 40 años que vivió hace entre 60.000 y 50.000 años. Investigaciones posteriores revelaron que este Homo neanderthalensis, conocido popularmente como “El viejo”, tuvo muchos achaques antes de morir.

En 1912, el paleontólogo alemán Ernst Stromer encuentra en el desierto del Sáhara (Egipto) el fósil de una antigua y extraña criatura de largas espinas y proporciones descomunales, que denominó Spinosaurus aegyptiacus. El esqueleto, depositado y expuesto en el Museo del Estado de Baviera, donde disfrutaba de gran popularidad, desaparece en un bombardeo aliado durante la Segunda Guerra Mundial. Sólo sobreviven las notas de campo, algunos dibujos y varias fotografías de color sepia.

Tras estudiar la morfología del cráneo y las vértebras cervicales de Magericyon anceps, un mamífero carnívoro que vivió en el Mioceno superior (hace unos 9 millones de años), paleontólogos del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC) y la Universidad de Alcalá comprobaron en 2017 que era un depredador extremadamente eficaz.

Los cambios climáticos, entendidos como factores del entorno, han sido los principales responsables de la gran diversificación de los caballos, caracterizada por una rápida acumulación de especies, durante los últimos 20 millones de años.

Gracias al análisis de los fondos de las colecciones del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC), Investigadores de la UNED y la Aristotle University of Thessaloniki, de Grecia, describieron en 2014 un nuevo género de tortuga terrestre que vivió en Europa entre el Mioceno y el Pleistoceno (desde hace unos 20 millones de años hasta hace menos de dos millones).

Pocos temas resultan tan atractivos como el que aborda en este libro el paleoantropólogo Antonio Rosas, del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC). Indagando en las raíces evolutivas de los humanos, intenta esclarecer cómo era el último antepasado que compartimos con los chimpancés y cuál fue su evolución hasta llegar al género Homo. Su talento comunicativo facilita enormemente la comprensión de este apasionante pero enrevesado capítulo de nuestra historia evolutiva.

"Supongamos que una o varias especies de nuestro género ancestral Australopithecus hayan sobrevivido: un escenario perfectamente razonable en teoría. Nosotros, es decir, el Homo sapiens, hubiéramos tenido que enfrentarnos a todos los dilemas morales que implica el tratar con una especie humana dotada de una capacidad mental claramente inferior. ¿Qué hubiéramos hecho con ellos? ¿Esclavizarlos?, ¿Exterminarlos? ¿Coexistir con ellos? ¿Convertirlos en trabajadores domésticos? ¿Meterlos en reservas? ¿En zoológicos?"

Las colecciones de paleontología son especialmente interesantes ya que permiten identificar los animales y las plantas que habitaron la Tierra y conocer cómo era la vida en el pasado. Quizás porque nos descubren un mundo pretérito y desconocido, los fósiles han cautivado la atención de legos y profanos.

“Nada cambia más constantemente que el pasado; el pasado que influye constantemente en nuestras vidas no consiste en lo que en realidad ocurrió, sino de lo que los hombres creen que ocurrió” dijo el periodista político Gerald White Johnson al escribir sobre la adoración de los héroes estadounidenses. La misma idea puede aplicarse a los dinosaurios.

Parque Cretácico

Una de las películas más taquilleras de 1993 fue Jurassic Park, dirigida por Steven Spielberg y basada en la novela del mismo nombre, escrita en 1990 por Michael Crichton. Aquel film dio lugar a varias continuaciones: The Lost World: Jurassic Park (1997), Jurassic Park III (2001), Jurassic World (2015) y Jurassic World: Fallen Kingdom (2018).